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亿万富豪们展开太空竞赛

2013年10月30日 13:08
来源:福布斯中文网

 

我首先要向厌恶各种新年预测的读者说声抱歉,但我还是要预测一番:2012年,超级富豪们对于私人太空事业的兴致将比以往更加浓厚。

随着世界各地的亿万富豪开始热忱地投资太空运输领域,理查德·布兰森(Richard Branson )、杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)和保罗·艾伦(Paul Allen)将发现身边的同行越来越多。

这并非高深莫测的事情(请原谅这个可怕的双关语。rocket science还可指航天器学):由于美国国家航空和航天局(NASA)放缓了自身的计划,并把价值数百位美元的太空行动协议(Space Act Agreement)分配了出去,超级富豪们将有能力在帮助政府收拾摊子的同时,满足他们对人类最终边疆的迷恋。

喜好工程学的企业家或许对太空旅游(这显然是一个小众市场,其票价可能高达20万美元)没有兴趣,但私人部门在太空运输的作用日益扩大这一前景或许会让他们感到活力四射。

虽然这些富豪将与更为成熟的航空巨头一起竞争价值数十亿(而不是数百万)美元的合同,但在这个或许具有无限商机的市场上,还是有容纳他们的空间的。这个过去50年来基本上被政府垄断的领域现在门户大开,谁都可自由去竞争。

亚马逊公司(Amazon)创始人杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)对他自己的太空投资一直守口如瓶。这家名叫“蓝色起源”(Blue Origin)的公司坐落在西雅图附近,但火箭发射设施却在德克萨斯州西部的荒野上。就连该公司的座右铭听起来都带点间谍的味道:Gradatim Ferociter(拉丁语,意为“以令人敬畏的方式循序渐进”).

蓝色起源公司的第一艘太空飞船,其实是在2006年发射上空并安全着陆的,但贝佐斯很少在公开场合谈及该公司正在研发的垂直起飞和着陆的火箭。但在今年早些时候,一起空中事故却迫使他在博客上发表了声明。

9月份,一艘无人测试飞船在美国得克萨斯州范霍恩县(Van Horn)4.5万英尺的上空爆炸。一些居民当时在接受《福布斯》采访时称,这起事故与臭名昭著的“挑战者”号(Challenger)航天飞机爆炸事件非常相似,并补充说,就连当地人也对谜一般的蓝色起源公司知之甚少。

沉默了几个小时后,贝佐斯在蓝色起源公司的博客上发表了一个声明。他解释说,运载火箭失去了推力。“我们正在研发下一代发射设施,”亚马逊公司的CEO说。

自那以后,蓝色起源公司的网站完全变了个模样(在2011年年初,这个网站的界面基本上还是上世纪90年代的风格,信息量非常少)。这家公司似乎正在公开它的工作,并在积极地扩充队伍。截至12月底,还有14个待聘岗位张贴在网上。

但请不要指望该公司会召开新闻发布会:虽然蓝色起源公司现在已经将试射火箭的视频发布在了网上,但贝佐斯的公司承认,“我们不会频繁地更新信息。”

尽管如此,范霍恩的居民们或许想继续睁大眼睛仰望天空,期待在2012年看到更多的试射实验。贝佐斯的团队希望在这个10年的后期飞向轨道,把宇航员带出地球的大气层。就在此刻,他们正在为这些旅行研发可重复使用的助推器。

蓝色起源公司已经收到了国家航空和航天局提供的数百万资金,用以发展其商用太空旅行项目,其中包括一个发射逃逸系统。12月份,国家航天局副局长来到该公司检查项目进展情况。

以行为高调而著称的亿万富豪理查德·布兰森(Richard Branson),与贝佐斯的做法截然相反。10月份,这位维珍航空(Virgin)的大老板在新墨西哥州的沙漠中开设了世界上第一个商业“太空港(spaceport)”。为了纪念这个特殊的时刻,从来不知道低调为何物的布兰森系着一根绳索,沿这栋玻璃建筑的一侧缓缓滑下。

布兰森也是国家航空和航天局外包项目的承接人之一。正如我的同事亚历克斯·纳普(Alex Knapp)在太空港落成仪式上所报道的那样,维珍公司宣布该公司已与国家航空和航天局签署了一份价值450万美元的新合同:3个特许的研究飞行项目将搭乘该公司的“太空船二号(SpaceShip Two)”飞往太空。截止12月份,已经有500位太空游客和科学家与布兰森的“维珍银河号(Virgin Galactic)”签署了旅行协议。他打算在2012年让他的第一位乘客进行亚轨道航行。

微软公司(Microsoft)联合创始人保罗·艾伦(Paul Allen)显然不具备布兰森的表演才能,但他的太空计划却更加雄心勃勃。

正如我的同事布赖恩·考菲尔德(Brian Caulfield )在12月初的一篇报道中所写的那样,这位亿万富豪宣称,他将建设世界上最大的航空器(由7个747引擎提供动力),用它作为向轨道发射商用载荷的平台。他的平流层发射系统公司(Stratolaunch Systems)计划于2015年开始新系统的初步测试,并将于2016年进行首次发射。

艾伦的合作伙伴之一是贝宝公司(PayPal)联合创始人马一龙(Elon Musk)建立的太空探索技术公司(SpaceX)。该公司发射运载卫星和太空飞船的火箭进入轨道,并从事运载货物的太空飞船的设计工作。

马一龙目前尚未进入《福布斯》亿万富豪俱乐部,但大约6.8亿美元的身价已经让他进入2011年富豪榜的观察名单。请留意他的简介(或许还包括他的净资产)。随着私人企业逐步接管政府的航天事业,马一龙的地位和财富或许将随之上扬。

[责任编辑:王蕊] 标签:富豪 贝佐斯 蓝色起源
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