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众多亿万富豪开启宇宙大航海时代

2013年10月30日 12:57
来源:果壳网

 

今天,由众多亿万富翁和前NASA科学家组成的Planetary Resources公司正式成立了,它的目标是开采小行星上的水源以及贵金属。这是一个激动人心的消息,我们仿佛回到了15世纪的大航海时代,只不过探险的场景换到了太空。

1957年10月4日,苏联第一颗人造卫星上天,拉开了人类航天时代的序幕;1961年4月12日,前苏联宇航员尤里·加加林乘坐“东方一号”飞船环绕地球一周,成为第一个进入太空的人类。而就在今天,有人宣布将进军开采太空资源,这究竟是臆想还是历史的新篇章?

就在太平洋时间4月24日10:30分(北京时间4月25日01:30分),由多位亿万富翁和前美国国家航空航天局(NASA)科学家们共同组成的团队在西雅图的飞行博物馆召开新闻发布会,宣布成立行星资源公司(Planetary Resources, Inc.)。此公司将以小行星作为开采对象,目标是开采小行星上的水源以及贵金属。这将是人类历史上第一次做这样的尝试。他们宣称,此项开发将“给全球创造数以亿计的GDP”,“为人类的繁荣昌盛提供基础和保障”,“为人类进一步入驻太空铺平道路”。

该公司的投资人,Word之父查尔斯·西蒙尼(Charles Simonyi)出席了新闻发布会,同时出席的还有公司创办者,主席Eric Anderson(太空旅游公司创办人,已帮助数位富豪完成太空旅行)与Peter H. Diamandis(X prize基金创始人);首席工程师Chris Lewicki(NASA火星勘探项目组人员);咨询顾问,资深NASA航天员Tom Jones。

值得一提的是,此公司股东名单豪华得令人惊叹:

包含了谷歌首席执行官拉里佩奇(Larry Page)与董事会主席埃里克·施密特博士(Eric Schmidt), 著名导演詹姆斯·卡梅隆(James Cameron),Intentional Software主席、微软前首席软件架构师查尔斯·西蒙尼(Charles Simonyi), Sherpalo创建者、谷歌董事局成员西里亚姆(K. Ram Shriram),佩罗集团(Hillwood and The Perot Group)董事局主席罗斯·佩洛特(Ross Perot)。

根据发布会介绍,Planetary Resources将分批发送大量的机器人进入太空,搜寻具有开采价值的小行星并对其进行开采,最后将矿产资源带回地球。对于此项目的可行性,公司创始人迪阿曼迪斯(Diamandis)在发布会上说,“我们当然有失败的可能性,但我更相信大家能够成功。不管你信不信,反正我是看到股东名单就信了”。

当然这只是说笑。正如欧洲人为了寻找东方的香料和黄金而扬帆出海,揭开了大航海时代,谱写了人类历史。该公司的发言人认为,探索未知世界的核心动力就是对资源的追求。他们在本质上和十五世纪的欧洲人并无大异,只不过探险者的目的地不再是东方,而是太空。

迪阿曼迪斯介绍,在客观上他们具备了三点足以让计划实现的条件:首先是日新月异的机器人技术,让小型航天器具备了越来越多的能力;其次是不断革新的运载火箭,比如太空探索技术公司(Space X)最新试射的猎鹰9号火箭(它的运载能力已超过所有中国现役运载火箭),为大量发射小型航天器提供了载体;最关键的一点是,他们的投资人可都是富可敌国的太空迷,公司完全不用为钱发愁。所以迪阿曼迪斯认为,计划的可行性是毋庸置疑的。虽说困难重重,但它最终将带来难以估量的回报。

据人类所知,在近地轨道上,有9000余颗小行星,其中许多小行星上,贮藏着难以估量的水资源和贵金属。一旦这些资源能够为人所用,我们将不用再为快速消竭的地球资源而担忧。发布会上,NASA资深航天员汤姆·琼斯(Tom Jones)介绍道,“有些小行星上含有水资源。我们将用机器加热小行星上的提取的含水物质,从中提取水并将其直接分解为氢气和氧气,这样一来人类探索太空的燃料就可以在太空加油站中得到补给。”一旦这成为了现实,一则可以大大削减太空航行的成本,更为关键的是太空探险将进入新纪元。水可以供人类饮用,氧气可以为人类提供基本的生活需求,这样人类在太空中定居就将成为可能。据琼斯说,在9000余颗近地小行星中,人们完全有能力将小型航天器发送到其中的1500颗上,“这1500颗小行星和月亮一样唾手可得”,“我们将开创月球和地球之间的全新产业”。

对于贵金属,自然不必多说。一磅铂金的价格已经达到23000美金。一颗直径半英里的中等大小小行星,仅仅表层数英尺深范围内含铂量就可以达到130吨,约合60亿美元。当然,正如西班牙从美洲运回的金银给欧洲带来严重的通货膨胀,电解铝的科技革新让铝的价格一落千丈(铝的价格曾经高于黄金,1857年英国皇家为表彰门捷列夫的突出贡献,封赏他一个铝杯),人类从太空带回的铂金自然将引起铂价格的下挫。当然他们显然已经考虑到了这一点——“如果我们带回来的贵金属让铂的价格下降了20%-50%,我们依旧很高兴”,当然也有人认为“如果他们把贵金属留在太空使用自然是更好了”。

如何将太空资源带回地球将成为一大难题。目前为止,只有日本科学家在隼鸟号太空计划中从小行星25143上采集了样本并带回地球。另一难题将是矿产的精炼,即使是含铂量最高的小行星,每吨原矿也只能提取出2盎司的铂,不知该公司将在太空中进行精炼还是将原矿带回地球。

发布会上提到了关于太空开采的时间安排。在两年内,他们将发射一批探测器和特制的望远镜进入太空,以研究小行星的大小、转速、运行速度、运行轨道等基本属性;同时第一批机器人(Arkyd-100 系列机器人)将被送入近地轨道,但其能力仅限于勘探小行星的组成元素。在勘探过程中,科学家们将继续研制Arkyd-200 系列机器人,此系列机器人将被配置推进器,以进一步满足勘探开采需求。当确定某颗行星具有开采价值时,该公司将向发射开采机器人(Arkyd-300 系列机器人),但这一步骤还没有上行程表,理想状态是在十年内可以完成。

值得一提的是,发布会上克里斯·列维奇(Chris Lewicki)提及了机器人的制造费用,此费用低得令人嗔目结舌。“凭借高速度、高风险的航空器发展,我们将把每个采矿机器人的成本控制在一千万美金以内,把发送及制造机器人的总开销控制在一亿美金之内”,这对于其他航空项目而言不过是一个零头。当然这只是总项目的一部分开销罢了。凯克太空研究学院(Keck Institute for Space Studies)的一群科学家及工程师们近日发布了一份白皮书。白皮书指出,开采小行星作为人类科研或是开发的所需科技已经基本成熟,但这项工作大概需要26亿美金。如果Planetary Resources走得是这条路,看来这钱肯定是省不下来了。

除却科技和资金之外,此项目或将面对一系列的法律问题。关于项目的一切进展,我们就拭目以待吧。也许,伟大的时代正在缓缓开启。

[责任编辑:王蕊] 标签:富豪
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