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是什么导致哺乳动物越长越矮?


来源:《自然与科技》杂志

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哺乳动物的体型至少在两次古代全球变暖事件中极大地变小了。来自密歇根大学的一位古生物学家及其同事称,一项新的发现表明,人为因素造成的气候变化也可能导致类似的结果。 研究人员早就知道,大约在5500万年

是什么导致哺乳动物越长越矮?

哺乳动物的体型至少在两次古代全球变暖事件中极大地变小了。来自密歇根大学的一位古生物学家及其同事称,一项新的发现表明,人为因素造成的气候变化也可能导致类似的结果。

研究人员早就知道,大约在5500万年前的古新世-始新世极热事件(PETM)中,像灵长类动物之类的哺乳动物以及包括马和鹿在内的哺乳动物在气候变暖时期体型都变得小了许多。

如今,密歇根大学的古生物学家菲利浦·金格里奇和他的同事们得到的证据表明,哺乳动物的“矮小化”同样也发生在另一个更小的全球变暖事件中,该事件大约比古新世-始新世极热事件晚了200万年,即大约发生在5300万年前。

“这种情况发生两次的事实极大地增强了我们的信心,我们坚信其中存在因果关系,相信过去哺乳动物种群体型的极端变小是对全球变暖的一种有趣应对。”金格里奇说。

研究人员得出的结论称,体型变小似乎是哺乳动物对被称作过高热的极端全球变暖事件“一种普遍的进化反应”。因此,对于一些哺乳动物的后代来说,这可能是可预见的对未来全球变暖的自然反应。

古新世-始新世极热事件大约持续了16万年,当时的全球峰值气温大约上升了9~14华氏度。之后还出现了一次更小的极热事件,最近的研究对此进行了分析。它被称作始新世极热事件2(ETM2),共持续了8~10万年,其峰值气温上升了5华氏度。

在美国怀俄明州大角盆地,人们发现了生活于后一气候事件的早期有蹄类哺乳动物和灵长类动物的牙齿和颌部化石。臼齿的大小被用于推断体型的大小。研究人员发现,哺乳动物的体型在ETM2期间变小了,但矮小化程度不如在PETM时期的化石看到的那么显著。

例如,该研究发现,被称为始祖马的早期马后代体型如同小狗,它的体型在ETM2期间减小了19%。而同样的早期马后代的体型在PETM期间减小了30%。在这两个事件之后,这些动物又恢复到了它们在变暖前的体型。

来自新罕布什尔大学的研究小组成员威尔克莱德说,古代的极热事件和今天的全球变暖具有相似性,这使得对化石记录的研究具有特别的价值。他还说:“更好地了解地质历史时期哺乳动物体型变化和温室气体引起的全球变暖之间的关系,可以帮助我们预测因当前的地球气候变化而可能产生的生态变化。”

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[责任编辑:杜苗]

标签:哺乳动物 动物身高 体型

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