为什么ARM对华为禁令不会起到实质的效果?
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为什么ARM对华为禁令不会起到实质的效果?

2019年05月23日 08:46:05
来源:硅星人

华为可以靠着现有的ARMv8授权坚持很长一段时间,足以等到这波科技禁运结束。

文/光谱

今天,华为在美国遭遇的科技禁运上升到了全球新高度。

据BBC报道,由软银全资拥有的英国技术公司Arm向员工发出内部信,要求员工停止和华为及其下设机构之间的所有合同、技术支持和业务往来。

作为移动计算产业的芯片巨头,Arm向人们熟知的科技公司授权使用其开发的芯片设计和指令集架构。Arm的知识产权是高通骁龙、苹果A系列处理器,以及全球4G和未来5G基站的技术底层。

华为自主研发的麒麟处理器,同样采用Arm的指令集架构(instruction set architecture,ISA)。这是因为ARM和英特尔的x86是Android支持的唯二指令集架构,而Android是全世界最流行的移动操作系统。

在x86不被看好的前提下,华为手机如果想要预装Android操作系统,必须采用ARM架构的处理器,无论自主生产还是向高通采购。

看起来华为的麒麟以及智能手机业务将要遭受巨大打击。不过实际上,考虑到全球技术授权合作系统的复杂性,以及Arm作为授权方所采用的机制,华为有可能在相当长一段时期内幸免于难,有能力熬过这一轮科技禁运。

由于Arm 的授权模式,该公司对华为的内部禁令无法对华为继续使用ARM架构生产处理器的能力造成实质影响。

Arm是一家芯片设计者,而非生产者。向全球科技企业销售使用Arm知识产权的使用权,是这家公司的商业模式。

为了满足不同客户的需求,Arm设计了一套复杂的授权模式。

比如,大学、非盈利科研机构出于研究目的,以及创业公司为了生产原型,可以通过“学术研究”和“DesignStart”这两个基本免费的模式向Arm获得授权;营利性的公司采用多次或一次性使用授权,可以在指定时间内获得指定产品数量的授权;Arm还推出了年费模式(subscription)来帮助公司省掉大笔的定金费用。

在金字塔的最顶端,就是华为等15家全球顶级科技公司所采用的指令集架构授权模式。在这个模式下,Arm将指令集架构的大量知识授权都交给华为,并且不设严格的使用限制。这样,像华为和苹果这样的公司就可以根据自己的需求定制处理器。当然,这个模式的授权费用也最贵。

据业内人士透露,指令集架构授权模式按照指令集架构的版本授权,且效果是永久的。

目前Arm已发布的最高版本指令集架构为ARMv8,于2011年发布,主打64位处理降低功耗,以及支持4GB以上内存。华为在2013年获得了授权,此后基于ARMv8已经生产了多个型号大量的麒麟处理器。

Arm的内部禁令无法影响华为基于已获得授权的ARMv8指令集架构,设计和开发处理器并安装到手机上。考虑到ARMv9的发布时间暂未确定,且高通骁龙、苹果和华为麒麟的处理器技术仍在不断更新(甚至许多ARMv7处理器仍在服役),ARMv8距离报废还很远。

理论上,华为可以继续采用ARMv8指令集架构设计和生产麒麟处理器,直到本轮科技禁运解除。这意味着,Arm的禁令对华为至少在短期内不会起到实质效果。

不过另一方面,ARMv9的正式发布时间预计将在2020到2021年,而Arm和被授权对象签订合同的用时短至半年,长至两三年都有可能。因此,Arm现在终止与华为的对话及合作,势必将会对华为处理器的技术升级产生拖延,降低华为未来的处理器产品以及智能手机的市场竞争力。